La Terra può contenere grandi riserve di idrogeno puro

Che ci crediate o no, la perforazione di un certo tipo di gas potrebbe creare un nuovo mondo di energia pulita.

Migliaia di miliardi di tonnellate di gas idrogeno potrebbero essere nascosti nelle profondità del sottosuolo. Questa riserva naturale, nota come geoidrogeno, potrebbe essere una fonte di energia priva di carbonio.

L’idrogeno puro è così attraente che il fondatore di Microsoft Bill Gates e il colosso tecnologico Amazon sono tra i finanziatori della startup Coloma, che crede di poter sfruttare queste riserve.

Anche i giganti del petrolio e del gas BP e Chevron si sono uniti a un consorzio per studiare l’idrogeno geologico.

“La stragrande maggioranza dell’idrogeno è probabilmente presente in sedimenti troppo profondi, troppo lontani dalla costa o troppo piccoli per essere estratti economicamente”, ha affermato Geoffrey Ellis, geologo dell’US Geological Survey. “Ma se si potesse estrarre una piccola frazione di tale importo, si tratterebbe di una risorsa significativa”.

Sintesi dell'idrogeno in Canada. Foto: Bateman/Getty Images

L’idrogeno non produce emissioni di anidride carbonica quando viene bruciato, ma la sua produzione costa molta energia e denaro ed è associata alle emissioni di anidride carbonica. Tuttavia, è un pilastro fondamentale della strategia di energia pulita del presidente Joe Biden, che sta pompando 7 miliardi di dollari in sette centri di idrogeno negli Stati Uniti.

Ottenere l’idrogeno dai serbatoi naturali sarebbe molto più pulito, ma varrebbe la pena scavare.

L’idrogeno geologico suscita interesse

È una possibilità relativamente nuova. Fino a circa 12 anni fa, gli scienziati non pensavano che fosse possibile accumulare quantità significative di idrogeno nel sottosuolo, afferma il geologo Ellis. All'USGS è coinvolto nella mappatura delle potenziali riserve mondiali di idrogeno sotterraneo.

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Nel 2011, una compagnia petrolifera e del gas ha indagato su una miniera in Mali che è esplosa e ha scoperto che era piena di gas idrogeno.

L'idrogeno si forma nelle profondità della Terra quando l'acqua reagisce con le rocce ricche di ferro. Negli Stati Uniti, due lunghi pezzi di questa roccia sono un luogo promettente per cercare riserve di idrogeno. Su questo si sta già lavorando.

Un tratto va dal Kansas all'Ontario e poi al Michigan. L'altro tratto è al largo e si estende dal New Jersey alla Georgia, ha detto Ellis. L’USGS ha iniziato a esplorare queste riserve nel 2021 e ha già perforato diversi pozzi. Quest'anno sono previste ulteriori trivellazioni.

Sono in corso indagini anche in Francia e Australia, mentre sono in corso ricerche attive in Brasile e Colombia. Nel mese di febbraio, i ricercatori hanno riferito della scoperta di un serbatoio di idrogeno in una miniera in Albania.

Miniera in Albania. Foto: Gand Shkulako/Getty Images

Non è ancora chiaro quanto idrogeno geologico esista e quanto costerà estrarlo.

Tuttavia, questa fonte di energia dovrà affrontare alcune delle stesse sfide dell’idrogeno estratto dal gas naturale. Potrebbero non esserci infrastrutture sufficienti per trasportare l’idrogeno puro in modo efficiente.

Il processo di estrazione può anche rilasciare idrogeno nell’atmosfera e reagire con altri elementi, facendo sì che l’atmosfera trattenga più calore. Ciò potrebbe annullare il vantaggio climatico dell’idrogeno rispetto ai combustibili fossili.

“Nessuno ha ancora tutte le risposte”, ha recentemente affermato il CEO di Coloma, Pete Johnson, in un’audizione al Senato degli Stati Uniti. “Ma i primi dati sembrano promettenti e penso che l’idrogeno geologico potrebbe svolgere un ruolo molto importante”.

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